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河狸 Beaver-加拿大國寶

2016-12-10 23:07:09

河狸(水狸/水獺)在加拿大歷史上有極其重要的地位,沒有水狸,加拿大的歷史要全面改寫。同時至少要晚開發一百年以上。

今天在加拿大,隨便開車出去走走,只要留心,一定可以見到與水狸有關的事物。不過做為水狸可惜的是,他們的地位大不如前。

說起加拿大歷史,在哥倫布發現美洲新大陸(1492)之後,歐洲人最主要的目標不是要來移民,而是要發現一條東西向的水路,由歐洲直通亞洲(中國),後來才想到要佔地盤。而較南面較溫暖的地方,先被英國人佔了,因此法國人就由北面的聖勞倫斯河進入內陸。

不過當時的聖勞倫斯河一帶(現今魁北克)非常寒冷,法國王室想盡方法要國民前來移民,都沒有人願意來,要不就是冬天時凍死了,因此移民社區建立的非常慢。歷史上很多次,法國王室幾乎要放棄這片土地。最終是水狸改寫了加拿大歷史,因為這時歐洲人發現了這裡有無數的水狸。

過去的歐洲男人一定要戴帽子,而一頂好的帽子是可以成為傳家之寶。而水狸皮做的帽子除了外型好看,耐用,而且保暖。其實歐洲本來也有水狸、河狸,甚至海獺,但因為人口暴漲,將河裡的水狸都趕盡殺絕,而少無人跡的北美廣大地區,就到處可見這種動物beaver。

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

當時北美充其量不到一百萬印地安人,加拿大本土人數更少。他們也穿水狸皮,吃水狸肉,因此很擅長捕捉水狸。而當時的歐洲人根本沒辦法進到內陸去捕捉水獺(沒有道路,河流斷斷續續),只有依賴原住民的幫助,一方面歐洲人要原住民帶路進到內陸,一方面向原住民收集購買水狸皮,原住民因此交換到很多他們需要的西方物品,是雙贏互惠的交易。這是為什麼加拿大的歐洲人與原住民有較好的關係,不像南面的美國人,總是跟印地安人廝殺不停。

據說最初加拿大境內有幾十億的水狸,但任何商品一經有價,就很快就被捕殺一空。所以皮毛商人的腳步就由聖勞倫斯河一路向內陸走。加拿大由東向西的開發,其實說實話就是為了追捕更多的水狸,而一路開發下去。(大家如果有興趣,可以看我寫的加拿大歷史一書。)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

說回水狸這動物,牠們非常耐寒,因此牠們的皮毛非常保暖。牠們還有一個特點,就是非常聰明,非常勤勞。我叫牠們是動物界的工程師。原因是,牠們通常住在湖泊(池塘) 裡,或是河流裡,但是牠們不需要整個湖泊,或是整條河流,因此每發現一個池塘或河流,適合做牠們的家,牠們一定先將一個角落分隔出來,建一個水壩 Beaver Dam,阻隔水流,目的是保持水塘有足夠的深度,同時保持水流平靜,以便安家。因為在加拿大的冬天,水深不及四五尺,冬季結冰後都不足以有活水。同時也不足以防止其他動物,如野狼的攻擊。所以水壩有這些好處。(下面是我在French River上見到的一個水狸壩,可以見到水深有七英尺的落差。)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

牠們用來做水壩的材料包括:樹枝,草,泥巴,石頭,甚至整條樹幹。經過千千萬萬年的經驗,牠們建築水壩的工程越益進步。經過分析,水狸的水壩都有一定結構,比如說,基部比上部要寬,而且下部多石塊,因此比較穩固。而且會留下一定的排水空位,使多餘的水能夠排出,不至於沖激水壩本身,傷到水壩的結構。

(下面這水壩是在安省阿岡昆公園,一個叫做Beaver Pond的小徑裡見到的。這條小徑有很多個Beaver Pond。)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

通常水狸會一家人一起建水壩,運送石頭,樹幹,較年幼的就由水底搬運泥土,分工合作,務必將水壩建得結實。建好水壩後,有時還會在水塘四周挖出支流,這樣確保有更多的食物來源。此外牠們會不斷巡視,一見到水壩有破損,就會立即修補。

水狸經過千萬年經驗,還懂得收集附近的樹枝,甚至樹幹。牠們還懂得用水流運送樹幹。為了建較大的水壩,必須用樹幹時,牠們還會自己砍伐樹木。不過水狸咬斷樹木,倒不一定是要用來建水壩,多數時間牠們是要用樹木上部的樹皮及樹葉做食物,所以才會將一顆樹咬斷(因為牠們不會爬樹)。這是牠們的聰明處。而且牠們砍樹時,只會咬大約樹幹的一半多一點,然後等樹自然倒下,從來都不會被樹壓倒。(下面是動物園裡一隻河狸在咬食樹木。可見本性難改。)

 

 

 

 

 

 

牠們伐木的方法是用牙齒咬斷樹幹,其實牠們與老鼠是同一類動物,牙齒特別尖銳,所以一般只需20 分鐘就可以咬斷一顆直徑五吋的樹幹。如果你在樹林裡見到被咬斷的樹幹,(下圖)就是牠們的傑作了。你看那斷裂的部位,一定是與一個水狸站立的高度相仿。(不過也有時這咬斷的地方高於水狸站立的高度,那是因為牠們在冬天時做這件事,可以站立在雪地上,因此可以在較高的地方咬斷樹木。)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

而水狸更懂得用水底當作冰箱用,儲存食物。牠們會將大量的樹枝樹葉運到水底,儲存起來,這樣冬天時湖面結冰時,牠們在水底還是有新鮮食物吃。

我見到的一般的水狸水壩都只有十幾二十呎,但在一些偏遠地方,有些水狸的家族,會建一百米以上(幾百尺)長的水壩,據說有紀錄最長的一個水壩是在加拿大亞伯達省一個國家公園哩,有850米,(合2,790英尺)。甚至由太空船上都看得見。(下:秋天時在一條河中見到的beaver dam。)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

說完水壩,要說水狸的屋舍lodge了。說水狸是動物工程師,不只因為他們會建水壩,還會建自己的屋舍。這些屋舍也是用樹枝,樹葉,水草,泥土等建築。外面看,只是水面上一堆樹枝,但其實內部很大範圍,因為整個水的深度就是牠們的家(窩),所以裡面可以有很多房間,甚至很多層。每一間房(窩)都用泥土及草鋪墊,即使在冬天都很溫暖。此外更可能有儲存糧食的地方,甚至有育嬰室,所以比起其他動物,水狸真的是最先進的工程師,會為自己設計又安全,又溫暖的房屋。

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

(下面是我在坐橫貫加拿大的火車,經過緬尼托巴省時見到的河流中的一座又一座的beaver lodge。)

 

 

 

 

 

 

 

當這些水狸在一個地方住久了,水裡的食物都被吃光了,牠們就會搬家離去。而牠們的水壩就被廢棄了。很多時,這些水壩會被水沖毀,就傳出有淹水事件。我經常在鄉下的社區新聞見到,有水狸的水壩被沖毀,搞至附近大片地區淹水,多間房屋都被水淹。還有一次在美國有火車軌附近的水狸壩突破淹水,導致火車出軌的事發生。

也有時是水狸沒把水壩建好,在牠們還未搬走時就被沖毀,也會淹水。所以牠們非得把水壩建得非常堅固,否則牠們都會變成無家可歸。(下: 遠望一座小水壩。)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

水狸離開後,水塘就自生自滅,逐漸生出水草,成為一個新的溼地,所以另一方面說,水狸離去後的池塘,成為一個新的自然生態區,靠濕地生存的很多動物,如青蛙,某些鴨子及水鳥,蓬勃生長。(下: 一個廢棄的Beaver Pond,還可以見到殘餘的Beaver Lodge。)

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

濕地的水底長年聚集了很多植物的殘餘,養分豐富。經過多年,濕地會再生出樹木,多數是喜濕樹木,如白楊,柳樹,正好也是水狸喜歡的樹木,因此幾代以後的水狸就可能再在這裡的水邊選擇做家園。真的是生生不息。所以北美的自然生態,跟水狸真的有很直接的關係。

另外我也常見到在一些池塘或小湖裡生著很多枯樹,這也跟水狸有關。因為水狸的水壩經常將水蔓延到池塘外,將一些樹木圍到池塘哩,樹木無法在水中生存,不久就成為枯樹。

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

水狸很會游泳,也很會潛水,通常在夜間活動,所以一般很難見到牠們,但在加拿大,牠們因為數目太多,所以還是有機會在郊外的池塘,或是河裡見到。牠們身體很大,一般都有四十磅以上,最特殊是尾巴,長橢圓形扁扁的(圖左),用來幫忙潛水及平衡用。加拿大有一種特色甜食叫做Beaver Tail,是麵粉做的扁扁長橢圓形,經煎炸後上面撒上糖粉、巧克力或杏仁粉吃,冬天很能除寒氣。就因為外型像水狸的尾巴而有此名(下圖右)。

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

今後你到野外時,不妨留心一下有沒有水狸建的水壩,或是發現水狸住過的池塘。

相關文章:加拿大阿岡昆公園

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